Vuelve también la Europa League

El martes volvió no sólo la Champions League, con un decepcionante Real Madrid y un contundente Manchester United, sino también la avanzadilla de la nueva Europa League, la reciente reinvención de la extinta UEFA Cup. Everton y Sporting de Portugal se vieron las caras en Goodison Park tomando una ventaja relativa (por aquello del valor doble de los goles fuera de casa) los toffees por 2 a 1 merced a un penalti casi al final del partido transformado por el talentoso medio portugués Miguel Veloso, aunque sin duda la jugada del partido fue el taconazo de Tim Cahill a lo Guti para el 1 a 0 de Pienaar. Para hoy jueves quedan el grueso de la ida de los 32º de la Europa League con extensa presencia de españoles y británicos.

En orden cronológico, el Valencia abre el fuego en el doble choque hispano-belga de esta ronda y visita a un clásico como el Brujas en el Jan Breydel, conjunto que vuelve a luchar por la 2ª plaza en la Jupiler League. Especial atención al veterano goleador Wesley Sonck y a las irrupciones en segunda línea del venezolano Roland Vargas, aunque los de Unai Emery tendrían que pasar ronda de largo si muestran un mínimo de competitividad ya que son un equipo ahora mismo a años luz de los flamencos.

Quedándonos en Levante, no le llega en buen momento al Villarreal la visita del potente Wolfsburgo, uno de los rebotados de la Champions que se confió de un CSKA Moscú que al final le robó el billete de octavos. Sin perjuicio de que además la vuelta será en el Volkswagen Arena, los alemanes tienen una plantilla de primer nivel partiendo de su portero, el altísimo (1,93) suizo Diego Benaglio (que se enfrentará a España en el partido inaugural del grupo del Mundial el próximo junio) y por una defensa donde se ha hecho un hueco el central italiano Andrea Barzagli. En el medio me encanta la dupla bosnia, con Edin Džeko (uno de los 30 nominados a Balón de Oro en el pasado 2009) y Zvjezdan Misimović poniendo calidad a raudales junto al argelino Karim Ziani. Y arriba qué decir, con el brasileño Grafité (que posiblemente metió el gol del año pasado en Europa al Bayern) y el nigeriano Obafemi Martins, que nunca ha sido santo de mi devoción por aquello de huir de Newcastle tras el descenso.

El Fulham recibe en su casa de Craven Cottage al Shakhtar Donetsk ucraniano, precisamente el último ganador del formato UEFA Cup y que en la liga doméstica sigue a la sombra del Dinamo Kiev. Los de Lucescu llegan a Londres como el resto de equipos del este lejano de Europa, esto es, fuera de una competición oficial que vuelve en dos semanas. Sin el barcelonista Dmytro Chygrynskiy (que abandonó el club a finales de agosto tras la final de la Supercopa europea de Mónaco ante su nuevo club) está capitaneado por el lateral croata Darijo Srna y tiene como nota característica la presencia de una legión brasileña (de hecho es conocido también como el Samba Donetsk) con futbolistas de calidad de medio campo para arriba como Ilsinho, Jadson, Luiz Adriano o Fernandinho, que son el alma del equipo y principal razón de los recientes éxitos del equipo ucraniano.

El Liverpool de Rafa Benítez es sin duda uno de los equipos que más lustre le va a dar a le edición de este año. Indirectamente, también se ha convertido en uno de los principales favoritos al torneo por historial y potencial. De todas maneras, dependen mucho de que Torres se reponga de una vez de cara al tercio final de temporada y que Aquilani se acople al ritmo que exige el fútbol inglés ya que ahora mismo, el (mal) llamado a sustituir a Xabi Alonso ni siquiera es titular habitual. Recibe en Anfield Road al Unirea Urziceni en lo que podría ser el choque de rebotados de la Champions, en donde el equipo rumano ofreció una grata impresión en el grupo del Sevilla con actuaciones como la victoria ante los sevillanos en Bucarest o la goleada en Ibrox Park ante el Rangers.

El Atlético de Madrid acoge pleno de moral el partido de ida ante el Galatasaray tras clasificarse para la final de Copa del Rey y vencer al todopoderoso FC Barcelona el pasado domingo. Los otomanos llegan en una situación algo extraña ya que el conjunto entrenado por Frank Rijkaard es líder en la liga turca pero el holandés no acaba de convencer. Varios jugadores conocidos y de calidad contrastada en el Galata empezando como uno que vuelve a casa: el portero argentino Leo Franco. Para los amantes del fútbol británico, encontramos a dos australianos en sus filas que han desarrollado su carrera en la Premier, el medio zurdo Harry Kewell (ex del Leeds y el Liverpool) y el ex defensa del West Ham United, Lucas Neill, que tras 15 partidos con el Everton ha dado la espantada en dirección a Estambul. Además, el ex barcelonista Giovanni dos Santos vuelve a España, puesto que el Tottenham lo ha cedido para que el mejicano encuentre minutos de juego y también encontramos a un ex compañero de Kewell en el Liverpool, el delantero checo Milan Baroš (que sigue marcando goles en el Ali Sami Yen) así como a João Alves de Assis Silva (Jô, para los amigos) que dejó una grata impresión en el Everton y que fue fichado por el Manchester City por ese motivo, el cual a su vez lo ha cedido a Turquía.

Por último, el Athletic Club de Bilbao llega a un encuentro a mi modo de ver trampa. Primero, porque los ánimos andan encendidos tras la movida de El Madrigal del sábado noche; y segundo y más importante, porque el RSC Anderlecht no es un primer top-ten europeo como lo fue en los 80, pero sí que es un equipo muy peligroso, líder destacado en la Jupiler League y que además jugará la vuelta en Bruselas. Desde luego mi favorito de lejos es el menudo medio argentino Lucas Biglia, que sinceramente no sé que demonios hace en Bélgica porque podría jugar en cualquier liga europea de primer nivel. Además, cuenta con jugadores de calidad en especial en defensa como el capitán Olivier Deschacht o Jelle Van Damme, ex del Southampton (ambos belgas) o el central húngaro Roland Juhász. Destaco por sus titulares en la prensa en los últimos meses al potentísimo delantero belga de origen congoleño Romelu Lukaku, que con sus goles y su espectacular físico (1,92 mts. mide la criatura) tiene a todos los grandes clubes europeos tras sus pasos contando tan sólo con 16 años.

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