La FA Cup retoma el protagonismo

Por aquello de que en el ámbito de la FA Cup también hay una tercera competición doméstica (Carling Cup o Copa de la Liga) y por ello el calendario está más congestionado, estamos aún en los octavos de final del torneo con más tradición cuando por ejemplo en España ya está decidida la finalísima de la Copa del Rey entre el Atlético de Madrid y el Sevilla FC. La FA Cup paraliza la Premier League y los cruces de este fin de semana tienen de todo aunque hay que tener en cuenta que no sólo el West Ham United, sino que gran parte de la clase noble de la Premiership ha quedado eliminada previamente como el Liverpool, el Arsenal o el Manchester United.

Hoy sábado, el Chelsea inicia a mediodía la defensa del título ante el siempre peligroso Cardiff City que está estable en la parte alta de la Championship (ahora mismo en plaza de playoff) y que cuenta a mi juicio con gente de bastante calidad que perfectamente podrían estar (o han estado) en la Premier como Michael Chopra (de los pocos que han jugado tanto en el Newcastle como en el Sunderland), el centrocampista local Joe Ledley, el delantero norirlandés Warren Feeney o los escoceses David Marshall (ex portero del Celtic), Gavin Rae (defensa duro que desarrolló su carrera en el Rangers) o el delantero internacional Ross McCormack. De todas maneras, los de Ancelotti tendrían que acusar más que nada el maremagnum del caso John Terry y la baja de Ashley Cole en la defensa.

En St. Mary´s, un partido con pronóstico incierto pese a que el Southampton (entrenado por Alan Pardew, antiguo entrenador del West Ham United entre 2003 y 2006) esté en la League One, ya que su rival es el colista de la Premier, un Portsmouth que está hundido en la tabla, con graves problemas financieros y jugadores (como el argelino Hassan Yebda) que ya anuncian públicamente que la próxima temporada no seguirán. En Pride Park esperan que el Derby County muestre el nivel de la semana pasada cuando se goleó al Newcastle en casa para superar a un Birmingham City con plantilla justita pero que lleva un rendimiento excelente esta temporada aunque viene de hincar la rodilla en el Boleyn Ground. Los rams, además de jugar en casa cuentan con clásicos en su plantilla como el galés de eterna coleta Robbie Savage, el infatigable Rob Hulse o internacionales escoceses como Kris Commons y el pelirrojo Stephen Pearson, ex del Celtic.

En el Madejski, cruce 100% Championship donde los royals (que luchan por evitar el descenso a League One) reciben al líder, el WBA del recién llegado Frank Nouble. En los locales sin embargo no faltan jugadores de talla, en especial en la delantera como el irlandés Shane Long o el galés Simon Church, aunque también hay clásicos de la Premier como el defensa georgiano Zurab Khizanishvili, cedido por el Blackburn Rovers. En el City of Manchester, uno de los 2 partidos Premier donde los de Mancini en principio son claros favoritos ante un Stoke City que también está en la liga inmerso en la lucha por evitar el precipicio del descenso.

El domingo comienza con el choque más atractivo al menos por nombre, entre el Bolton y los spurs, que tuvieron que recurrir al replay para eliminar a un Leeds United que ya dejó por el camino al Manchester United en el propio Old Trafford. Aunque los locales luchan por salir del pozo y los de Redknapp por meterse en Champions League, en la Copa nunca se sabe y además el Tottenham si por algo se caracteriza es por la irregularidad. El Bolton rayó a gran nivel ante el Manchester City en liga y mereció mucho más en un partido donde me encantó el joven talento de la fábrica del Arsenal, Jack Wilshere, pero Elmander necesita como el comer que se recupere el croata Ivan Klasnic para tener presencia arriba.

El Fulham parecía atascado pero el jueves goleó al Burnley para despejar dudas y en principio no debiera tener excesivos problemas ante el único superviviente de la League Two: el Notts County. El equipo de Nottingham, siempre a la sombra de su histórico vecino (el Forest), intentará dar la campanada en su visita a orillas del Támesis con un apellido ilustre entre sus filas: Kasper Schmeichel, portero como su legendario padre. Cierra la jornada dominical la visita a Londres del potente Aston Villa de Carlos Cuéllar ante un Crystal Palace que ha vendido recientemente a su goleador Victor Moses al Wigan Athletic de Bob Martínez. Habrá que ver la actitud de Martin O´Neill ante la FA Cup, por aquello de que el mínimo exigible de estar en Europa (aunque sea en la Europa League) lo tiene asegurado al llegar a la final de la Carling Cup del próximo domingo 28 en Wembley con el Manchester United de rival.

SÁBADO

Chelsea FC – Cardiff City (13h, Stamford Bridge)
Southampton FC – Portsmouth FC (13:30h, St. Mary´s)
Derby County – Birmingham City (16h, Pride Park)
Reading FC – West Bromwich Albion (16h, Madejski Stadium)
Manchester City – Stoke City (18:15, City of Manchester)

DOMINGO

Bolton Wanderers – Tottenham Hotspur (14:30h, Reebok Stadium)
Fulham FC – Notts County (16h, Craven Cottage)
Crystal Palace – Aston Villa (16:45h, Selhurst Park)

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